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Le ministre des Finances de l’Ontario, Peter Bethlenfalvy, promet qu’il n’a pas oublié d’être prudent sur le plan budgétaire

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Lorsque Michael Wilson est devenu ministre des Finances du Canada, il a hérité d’une série de déficits gouvernementaux qu’il a qualifiés de « menace silencieuse ».

Wilson a été nommé à ce poste en 1984, après des années de dépenses record par le gouvernement Pierre Trudeau.

Avant d’être réaffecté six ans et demi plus tard – le plus longtemps qu’un progressiste-conservateur ait occupé le poste de cabinet – Wilson a réussi à établir un nouveau cap pour les dépenses fédérales.

Après avoir représenté la circonscription d’Etobicoke-Centre dans la région de Toronto pendant 14 ans, il a décidé de ne pas se représenter en 1993, retournant plutôt à sa carrière sur Bay Street. Il est décédé en 2019 à l’âge de 81 ans.

Après que ses parents ont déménagé à Etobicoke, l’actuel ministre des Finances de l’Ontario, Peter Bethlenfalvy, a rencontré Wilson alors que ce dernier était encore au Parlement. Après que Bethlenfalvy ait commencé à faire du bénévolat pour lui, il a commencé à imaginer un cheminement de carrière similaire pour lui-même.

« Il est mon modèle : être dans le secteur privé, mais aussi redonner », a déclaré Bethlenfalvy à iPolitics en novembre.

Avant d’entrer en politique, Bethlenfalvy a développé son sens des affaires à Bay Street et à Wall Street, où il a occupé des postes de cadre supérieur avec des poids lourds mondiaux tels que la Financière Manuvie, DBRS Ltd. et Valeurs Mobilières TD.

Les élections provinciales de 2018 étaient le premier accès de Bethlenfalvy à une fonction publique. En se présentant pour les PC de Doug Ford, il a déclaré que son intention n’était pas de devenir ministre des Finances. Néanmoins, il a fallu au nouveau député provincial moins de trois ans pour accéder à ce qui est considéré comme le deuxième poste le plus important du cabinet, derrière celui de premier ministre.

Comme Wilson, Bethlenfalvy s’est retrouvé à diriger les finances du gouvernement à un moment peu enviable, même s’ils ont été nommés à différents moments du cycle de vie de leurs gouvernements respectifs : Wilson était la première personne nommée par le premier ministre recrue Brian Mulroney, tandis que Bethlenfalvy était la troisième de Ford en de nombreuses années.

Aucun des deux prédécesseurs immédiats de Bethlenfalvy – Vic Fedeli et Rod Phillips – n’a duré assez longtemps pour déposer un deuxième budget. Fedeli était le gars de l’automne pour les réductions de dépenses impopulaires et voilées, tandis que le voyage à mi-pandémie de Phillips sur l’île caribéenne de Saint-Barth lui a coûté son poste.

Bethlenfalvy arrive pour un an au travail, après avoir succédé à Phillips le soir du Nouvel An l’année dernière. À peine deux mois auparavant, Phillips avait déposé le budget de cette année-là après avoir été retardé au printemps, date à laquelle le gouvernement produit habituellement ses prévisions de dépenses.

Le budget 2020 prévoyait un déficit de 38,5 milliards de dollars pour cet exercice. Il a fini par être inférieur à la moitié – 16,4 milliards de dollars – grâce à des recettes fiscales inhabituellement élevées pendant une crise, ainsi qu’à 8,5 milliards de dollars d’aide en cas de pandémie d’Ottawa et à des dépenses gouvernementales inférieures aux prévisions. Les critiques n’étaient pas satisfaits des deux derniers.

Néanmoins, Bethlenfalvy aurait été mal à l’aise d’hériter de ce résultat. Tout comme Ford, qui a rappelé à tout le monde en novembre qu’il pensait que « le pire endroit où vous pouvez remettre votre argent est au gouvernement », Bethlenfalvy considère que la prudence budgétaire fait partie de son ADN politique.

« Il serait très facile de lancer le ballon sur (la route) et de faire payer tout cela aux générations futures », a-t-il déclaré. « Nous devons donc être responsables financièrement. »

Avant d’être nommé ministre des Finances, Bethlenfalvy a supervisé la bureaucratie de la province. En tant que président du Conseil du Trésor de l’Ontario de juin 2018 à juin 2021, il était chargé de réduire les dépenses excédentaires de la fonction publique. (Il a été chef des Finances et du Conseil du Trésor pendant six mois, avant que ce dernier ne soit affecté au député Prabmeet Sarkaria.)

Alors qu’il était au Conseil du Trésor, Bethlenfalvy : a adopté le projet de loi 124, la loi controversée visant à limiter les augmentations de salaire des travailleurs du secteur public; amorcé le passage à une agence d’approvisionnement centralisée, Supply Ontario, pour économiser sur les coûts d’approvisionnement; a dirigé une vérification indépendante « ligne par ligne » des finances du gouvernement; et a lancé un effort du gouvernement pour numériser ses services afin de les rendre moins chers.

Parce qu’ils ont tous deux eu une carrière dans les affaires avant de se lancer en politique, Bethlenfalvy dit que lui et Ford « sont d’accord sur la plupart des choses ». Ils sont également « très sur la même longueur d’onde » lorsqu’il s’agit de l’importance de l’innovation et de la tenue des promesses.

Mais ce qu’il a « mis sur la table » en tant que ministre des Finances, c’est l’accent mis sur la modernisation et la numérisation des opérations et des services gouvernementaux, comme il l’avait fait au Conseil du Trésor, a-t-il déclaré.

Il n’est pas surprenant que le premier budget de Bethlenfalvy, déposé le 24 mars de cette année, traite principalement des coûts liés à la pandémie. Mais il y avait une courte section consacrée à la numérisation du gouvernement, y compris 500 millions de dollars pour le Fonds d’accélération de l’Ontario, qui vise à faire de l’Ontario «la juridiction la plus numériquement avancée au monde». Le fonds a déjà été utilisé pour : créer un système en ligne pour gérer les affaires judiciaires ; permettre aux médecins de déclarer plus facilement leurs dépenses de santé en ligne ; et accélérer la transition vers les licences et certifications gouvernementales numérisées.

Le gouvernement compte sur la fin de la pandémie au moment où Bethlenfalvy préparera son prochain budget ce printemps, ce qui devrait lui donner plus de flexibilité. Mais comme il le publiera probablement peu de temps avant que son parti ne soit réélu, il devra toujours faire les calculs politiques requis pour tout budget préélectoral.

Les perspectives économiques et l’examen financier de cet automne – également connus sous le nom d’énoncé économique ou mini-budget de l’automne – montrent que le gouvernement pourrait être épargné d’un déficit record, encore une fois grâce à des recettes fiscales plus élevées. Le déficit de 21,5 milliards de dollars qu’il prévoit serait toujours le pire déficit non ajusté de la province, mais c’est 11,6 milliards de moins que ce que prévoyait le budget de printemps de Bethlenfalvy.

À l’instar de l’énoncé économique de l’automne 2019 (le dernier à être publié dans les délais, avant les perturbations pandémiques), le mini-budget de cette année était raisonnablement prudent. Les plus gros montants d’argent frais sont destinés aux infrastructures provinciales telles que les autoroutes et les ponts, y compris les projets controversés de l’autoroute 413 et du contournement de Bradford autour de Toronto. Selon l’énoncé économique de l’automne, la province compte sur ces projets pluriannuels de plusieurs milliards de dollars pour stimuler sa reprise économique. Le financement des soins de santé, y compris le système de soins de longue durée en difficulté de la province, était le dernier pilier du mini-budget.

Lorsqu’on lui a demandé quel type de dépenses les futurs budgets donneraient la priorité, Bethlenfalvy a évité les détails, disant seulement qu’« être financièrement responsable est certainement (encore) l’une de mes priorités et l’une des priorités de notre gouvernement ».

Dans le meilleur des cas, l’Ontario revient au noir en 2026-2027, selon son dernier budget. Mais dans une analyse plus récente, le Financial Accountability Office indépendant de la province a déclaré que les livres ne s’équilibreraient pas avant 2029-30 au plus tôt.

« En ce moment, nous avons une quantité incroyable d’incertitude », a déclaré Bethlenfalvy à propos de ces projections. « Personne ne sait vraiment ce qui se trouve au coin de la rue. »

Ce à quoi il faut s’attendre, c’est une poussée continue pour innover dans les opérations gouvernementales et pour rendre les services gouvernementaux plus efficaces, a déclaré Bethlenfalvy.

Les PC ont résisté à l’augmentation des impôts pour payer la dette contractée pendant la pandémie, et pendant plus de 10 ans de déficits qui l’ont précédée. Mais ils n’ont pas non plus tenu deux promesses : réduire la taxe provinciale sur l’essence de 10 cents le litre et réduire de 20 pour cent l’impôt sur le revenu des revenus moyens.

Ford a déclaré cet automne qu’une réduction de la taxe sur l’essence de 5,7 cents/litre viendrait avant le budget du printemps prochain, mais Bethlenfalvy ne dirait pas si la réduction de l’impôt sur le revenu était toujours sur la table.

« Je sais que vous n’aimerez pas ça, mais restez à l’écoute », a-t-il dit lorsqu’on lui a demandé une réponse.

En tant que ministre des Finances du Canada, le modèle de Bethlenfalvy, Michael Wilson, n’a jamais équilibré les comptes fédéraux.

Mais il a failli rétablir Ottawa à un excédent d’exploitation : s’il n’avait pas hérité de plus de 200 milliards de dollars de dette à taux d’intérêt élevé, son gouvernement aurait fini par sombrer dans le noir. Il y est arrivé en partie en supprimant les agences d’État qui sucent le budget et en procédant à des réformes fiscales ciblées.

Avant de négocier l’ALENA en tant que ministre du Commerce international, le principal héritage de Wilson en tant que ministre des Finances a été d’introduire la taxe fédérale sur les produits et services (TPS). Bien que controversée au moment de sa création, la TPS est devenue un générateur de revenus essentiel pour les excédents des gouvernements Chrétien et Martin à venir.

Wilson, bien sûr, a été confronté à la « menace silencieuse » des déficits – mais jamais à « l’ennemi invisible » d’une pandémie.

Cet article a été publié pour la première fois dans le iPolitics Holiday Magazine qui a été imprimé début décembre. Certaines informations peuvent être obsolètes au moment de leur mise en ligne fin décembre.

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Source : ipolitics.ca

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