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De nouvelles découvertes « suggèrent fortement » que le virus d’Epstein-Barr pourrait aider à déclencher la sclérose en plaques

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Il existe de nouvelles preuves que l’un des virus les plus répandus au monde pourrait amener certaines personnes à développer la sclérose en plaques (SEP).

La maladie potentiellement invalidante survient lorsque les cellules du système immunitaire attaquent par erreur le revêtement protecteur des fibres nerveuses, les érodant progressivement.

Le virus d’Epstein-Barr, un virus de l’herpès humain répandu, a longtemps été suspecté de jouer un rôle dans le développement de la SEP. C’est un lien difficile à prouver car presque tout le monde est infecté par Epstein-Barr, généralement en tant qu’enfants ou jeunes adultes – mais seule une infime fraction développe la SEP.

Jeudi, des chercheurs de l’Université de Harvard ont rapporté l’une des plus grandes études à ce jour pour soutenir la théorie d’Epstein-Barr.

Ils ont suivi des échantillons de sang stockés de plus de 10 millions de personnes dans l’armée américaine et ont découvert que le risque de SEP était multiplié par 32 après une infection à Epstein-Barr.

L’armée administre régulièrement des tests sanguins à ses membres et les chercheurs ont vérifié des échantillons stockés de 1993 à 2013, chassant les anticorps signalant une infection virale.

Seulement 5,3% des recrues n’ont montré aucun signe d’Epstein-Barr lorsqu’elles ont rejoint l’armée. Les chercheurs ont comparé 801 cas de SEP diagnostiqués par la suite au cours de la période de 20 ans avec 1 566 militaires qui n’ont jamais eu la SEP.

Un seul des patients atteints de sclérose en plaques n’avait aucune preuve du virus d’Epstein-Barr avant le diagnostic. Et malgré des recherches intensives, les chercheurs n’ont trouvé aucune preuve que d’autres infections virales aient joué un rôle.

Les résultats « suggèrent fortement » que l’infection d’Epstein-Barr est « une cause et non une conséquence de la SEP », ont rapporté l’auteur de l’étude, le Dr Alberto Ascherio de la Harvard TH Chan School of Public Health et ses collègues dans la revue Science.

Virus surtout connu pour causer le « mono »

Ce n’est clairement pas le seul facteur, étant donné qu’environ 90% des adultes ont des anticorps montrant qu’ils ont eu Epstein-Barr – alors que près d’un million de personnes aux États-Unis vivent avec la SEP, selon la National Multiple Sclerosis Society.

Le Canada, quant à lui, a l’un des taux de SP les plus élevés au monde. Les chiffres de la Société canadienne de la sclérose en plaques suggèrent qu’environ 90 000 Canadiens vivent avec la maladie, soit une personne sur 400.

Le virus semble être « le déclencheur initial », les Drs. William H. Robinson et Lawrence Steinman de l’Université de Stanford ont écrit dans un éditorial accompagnant l’étude de jeudi. Mais ils ont averti que « des fusibles supplémentaires doivent être allumés », tels que des gènes qui peuvent rendre les gens plus vulnérables.

Epstein-Barr est surtout connu pour causer la « mono », ou mononucléose infectieuse, chez les adolescents et les jeunes adultes, mais se produit souvent sans symptômes. Un virus qui reste inactif dans le corps après l’infection initiale, il a également été lié au développement ultérieur de certaines maladies auto-immunes et de cancers rares.

On ne sait pas pourquoi. Parmi les possibilités, il y a ce qu’on appelle le « mimétisme moléculaire », ce qui signifie que les protéines virales peuvent ressembler tellement à certaines protéines du système nerveux qu’elles induisent une attaque immunitaire erronée.

La nouvelle recherche de Harvard n’était pas un essai randomisé qui pourrait prouver la cause et l’effet, mais le lien suggéré par les résultats en fait « la preuve la plus solide à ce jour qu’Epstein-Barr contribue à causer la SEP », a déclaré Mark Allegretta, vice-président pour la recherche. à la Société nationale de la sclérose en plaques.

Et cela, a-t-il ajouté, « ouvre la porte à la prévention potentielle de la SEP en prévenant l’infection d’Epstein-Barr ».

Des tentatives sont en cours pour développer des vaccins Epstein-Barr, y compris une petite étude qui vient de commencer par Moderna, la société désormais mieux connue pour son vaccin COVID-19.

Source : www.cbc.ca

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