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18 janvier 2022 12:24
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Le vétéran Eric Staal de retour sur la glace en quête d’une place dans l’équipe olympique de hockey du Canada

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Eric Staal a de bons souvenirs de s’être battu avec ses jeunes frères Marc, Jordan et Jared sur la patinoire d’arrière-cour construite avec amour par leur père Henry sur la gazonnière familiale près de Thunder Bay, en Ontario.

Ainsi, pendant la majeure partie des quatre derniers mois, sans emploi dans le monde du hockey, Staal, 37 ans, a passé son temps à jouer le rôle de papa du hockey – s’occupant de sa propre patinoire extérieure et faisant la navette avec Parker, 12 ans, Levi, 10 ans. , et Finley, 7 ans, aux entraînements et matchs de hockey mineur.

« Ils jouent tous, alors j’ai l’impression d’être à la patinoire tous les soirs », a déclaré Staal vendredi de Des Moines, Iowa. « Et je suis resté sur la glace personnellement, donc ça a gardé l’esprit frais et les jambes engagées. »

À 21 jours des Jeux olympiques d’hiver de 2022, Staal reprend sa propre carrière de hockey lors d’un essai professionnel avec le Iowa Wild de la Ligue américaine de hockey. Le plan est de se débarrasser de toute trace de rouille et de prouver aux hauts gradés d’Équipe Canada qu’il appartient à l’équipe qui se disputera l’or à Pékin.

La LNH s’est officiellement retirée des Jeux olympiques de Pékin en décembre avec la variante COVID-19 Omicron déchirant les équipes, provoquant une vague d’annulations de matchs. À ce titre, Hockey Canada se démène pour bricoler une équipe composée principalement de Canadiens évoluant à l’étranger, de joueurs de la Ligue américaine de hockey et d’une pincée de jeunes vedettes des rangs juniors et de la NCAA.

« Nous savons tous que la LNH est la meilleure ligue au monde », a déclaré Scott Salmond, vice-président principal des équipes nationales de Hockey Canada. « Mais cela ne veut pas dire que certains très bons joueurs ne sont pas dans cette ligue. Et donc notre travail consiste à trouver ces gars-là et ensuite à mettre le meilleur produit possible sur la glace. »

Au crépuscule de sa carrière, Staal serait considéré comme un leader qui ne serait pas déconcerté par la pression ou l’ampleur de la scène. Il a joué principalement sur le quatrième trio la saison dernière lors d’une course magique en séries éliminatoires pour les Canadiens de Montréal, inscrivant deux buts et huit points en 21 apparitions en séries éliminatoires.

Staal a été vu pour la dernière fois jouer avec les Canadiens de Montréal contre le Lightning de Tampa Bay lors de la finale de la Coupe Stanley. Vendredi, il a signé un contrat d’essai professionnel avec le Iowa Wild de la Ligue américaine de hockey. (Getty Images)

Candidat au poste de capitaine de l’équipe olympique

Avec plus de 1 000 points en près de 1 300 matchs de saison régulière dans la LNH, il est un candidat probable au poste de capitaine du Canada à Pékin.

Parmi les autres anciens joueurs de la LNH en lice pour des places dans l’alignement, mentionnons le défenseur Jason Demers, le centre Eric Fehr, l’attaquant Josh Ho-Sang et le gardien Devan Dubnyk.

L’ancienne vedette des Coyotes de l’Arizona, Shane Doan, a été officiellement nommée directrice générale d’Équipe Canada vendredi, tout comme l’ancien entraîneur-chef des Bruins de Boston et des Canadiens de Montréal, Claude Julian, à titre d’entraîneur-chef.

« La chance de représenter le Canada aux Jeux olympiques est quelque chose dont on ne peut jamais se détourner », a déclaré Staal vendredi avant de frapper la glace contre les Wolves de Chicago. « Vous savez, c’est assez spécial, et ce serait un honneur si j’avais cette chance.

« J’ai toujours un avantage et un désir de concourir, de me battre et de jouer. »

J’ai toujours un avantage et un désir de concourir, de me battre et de jouer.– Eric Staal

Staal a déjà tout fait, du point de vue du hockey. Membre du Triple Gold Club, il est l’un des 29 joueurs à avoir remporté l’or olympique, un titre de champion du monde et la Coupe Stanley.

Participer aux Jeux olympiques est une expérience de vie exceptionnelle – et Staal aimerait beaucoup avoir l’opportunité d’ajouter à l’or qu’il a remporté aux Jeux de Vancouver en 2010.

« Ce sont les Jeux olympiques », a déclaré Staal, qui a également été membre de l’équipe de taxis aux Jeux de Turin en 2006. « C’est une ambiance spéciale. C’est un esprit des jeux qui est en quelque sorte inégalé par quoi que ce soit d’autre. Je me souviens encore très bien de ces sentiments de 2006 et 2010. Si je peux à nouveau avoir cette chance, je sais que ce sera spécial et c’est important .

« Alors j’espère que le prochain moment se passera bien, et peut-être que j’aurai cette chance. »

Staal affronte l’Américain Ryan Suter lors d’un match préliminaire aux Jeux olympiques de Vancouver. (AFP via Getty Images)

‘Je ne peux pas contrôler ce que tu ne peux pas contrôler’

La variante Omicron se répand rapidement en Chine, entraînant de nouvelles restrictions et fermetures. Les Jeux doivent se dérouler dans un « système en boucle fermée » conçu pour interdire tout contact entre le public et les personnes à l’intérieur de la bulle olympique.

Les athlètes se déplaceront entre les hôtels et la patinoire dans des véhicules spéciaux. Quiconque quitte la bulle sera contraint de se mettre en quarantaine pendant trois semaines.

« Je ne suis pas trop inquiet pour être tout à fait honnête », a déclaré Staal à propos des tensions à l’approche des Jeux. « Vous savez, il y a certainement beaucoup de restrictions partout avec beaucoup de pensées et de sentiments différents sur tout ce qui concerne le COVID et les vaccins et tout le reste. Mais je considère cela comme une opportunité de jouer aux Jeux Olympiques.

« Vous pouvez contrôler ce que vous pouvez contrôler et, pour moi, il s’agit de voir comment je me sens dans ce prochain étirement et comment le corps réagit. Si j’ai cette chance d’aller là-bas. Je serai ravi de le faire. »



Source : www.cbc.ca

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